Através de uma série de experimentos na lombriga  C. elegans , os pesquisadores mostram que as células da glia desempenham um papel inesperado em garantir que os vermes não sucumbam repentinamente à imobilidade associada ao sono. É o mais recente de uma lista crescente de funções atribuídas às células da glia, que antes eram pensadas para funcionar apenas como andaimes para os neurônios, mas estão se transformando em atores biológicos sofisticados por si mesmos.

A pesquisa pode oferecer uma nova visão sobre a função das células gliais em humanos e revela uma relação sutil entre o sono e o movimento.
Vermes narcolépticos…
Em  C. elegans , um tipo de célula glial conhecida como glósia-plebácea circunda os neurônios na versão verme de um cérebro, e é conhecido por envolver sinapses selecionadas, as conexões entre os neurônios. Shai Shaham, Richard E. Salomon, professor de família de Rockefeller, e o pesquisador associado Menachem Katz se interessaram pelas células CEPsh porque pareciam compartilhar muitas características com astrócitos, células gliais suspeitas por alguns cientistas de regular o sono em humanos e outros vertebrados.
Para entender melhor a função da glia de CEPsh, a equipe desenvolveu uma linha de  C. elegans que não possuía essas células e monitorou os movimentos dos minúsculos vermes. Os cientistas notaram que, com frequência, os animais pararam abruptamente por segundos a minutos de cada vez – um comportamento incomum para esse tipo de minhoca.
“Podemos assistir  C. elegans o  dia todo quando eles procuram por comida, e raramente os vemos parar. Os vermes sem CEPia glia eram anormais – pareciam narcolépticos ”, diz Katz.
Os pesquisadores também descobriram que, durante o letargo, um estado semelhante ao sono associado à muda,  C. elegans  sem peste glacial dormia anormalmente cedo e ficava adormecido por um período de tempo maior do que o habitual. De um modo geral, os vermes que não possuem CEPia glia parecem possuir uma propensão aumentada para o sono.
“Eles são como adolescentes”, diz Shaham.
Os cientistas também notaram que os vermes modificados amadureceram em estágios larvais em um ritmo mais lento que os controles. Eles ficaram surpresos com este resultado, que sugere que o desenvolvimento saudável depende em parte dos padrões de sono saudáveis.
Uma sinapse sonolenta…
Em seguida, a equipe examinou os neurônios cujas sinapses são cobertas com glia de CEPsh.Especificamente, eles analisaram a conexão entre o ALA, um neurônio envolvido no sono, e o AVE, um neurônio que controla o movimento. Eles descobriram que essa sinapse é inibitória, o que significa que quando o ALA está ativo, o AVE não pode fazer seu trabalho.
Katz e Shaham acreditam que a ALA é responsável pela aparente sonolência de seus vermes.Quando eles removeram os neurônios ALA em  C. elegans  sem células CEPsh, esses vermes não exibiam mais o comportamento estranho visto em testes anteriores: movimento, sono e desenvolvimento voltaram ao normal.
Esses achados sugerem que, quando as células CEPsh estão ausentes, o ALA inibe a AVE continuamente, impedindo o movimento em momentos inapropriados. Mas as glias CEPsh parecem neutralizar os neurônios ALA, permitindo o movimento normal. “Quando o animal precisa se mover, a glia é importante para garantir que o AVE não esteja ouvindo o ALA”, diz Shaham.
Além disso, Katz e Shaham descobriram que o ALA inibe o movimento sem desativar completamente o AVE, um desacoplamento usual da atividade neuronal e da produção do motor. “Esse é um conceito muito interessante”, diz Shaham.
“Passamos mais de um terço da nossa vida dormindo. Mas nós realmente não entendemos o que é bom, e não entendemos como isso funciona ”, diz Shaham. “No worm, agora mostramos que os animais não se desenvolvem adequadamente se o sono é confuso – e descobrimos aspectos dos processos de controle subjacentes. Dado que o sono é tão onipresente no reino animal, nosso trabalho pode fornecer importantes insights gerais ”.
Fonte: https://www.rockefeller.edu/news/22750-drowsy-worms-offer-new-insights-neuroscience-sleep/